Le comédien au visage en lame de couteau et aux sourcils touffus était bien connu des fans du Parrain, la trilogie mythique de Francis Ford Coppola. Abe Vigoda a fermé ses lourdes paupières chez sa fille Carol, mardi 26 janvier dans le New Jersey.

"Elle est allée lui chercher à boire, et quand elle est revenue il était parti", a expliqué le manager de l'acteur, Sid Craig, qui l'a représenté pendant vingt ans. Le comédien a succombé au grand âge : "Il n'était jamais malade. C'était un type bien et un acteur formidable", a ajouté M. Craig.

Sal Tessio, le rôle de toute une vie

Abe Vigoda était né à Brooklyn de parents juifs immigrés de Russie. Il a fait ses premières armes sur les planches de Broadway en déclamant du Shakespeare, mais c'est son premier rôle au cinéma, resté le principal de sa carrière, qui l'a rendu célèbre : celui du mafieux Sal Tessio dans Le Parrain de Francis Ford Coppola, un personnage qu'il avait à nouveau incarné dans la suite du film.

Abe Vigoda a aussi tenu le rôle comique du sergent Phil Fish dans la série télévisée Barney Miller, très populaire aux Etats-Unis, qui a donné lieu à une série centrée sur son propre personnage, Fish. Dans un autre registre, il avait également donné la réplique à John Travolta dans Allo Maman Ici Bébé.

La mort de l'acteur avait été annoncée plusieurs fois à tort ces trente dernières années : un jour, son manager a même dû l'emmener sur le plateau de l'émission du présentateur vedette David Letterman pour nier de fausses rumeurs de décès. Devenues le sujet d'innombrables plaisanteries, ces fausses annonces avaient contribué à la popularité d'Abe Vigoda.

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