Le grand public français découvrira son histoire le 7 janvier prochain dans Unbroken, le deuxième film de réalisatrice d'Angelina Jolie, interprété à l'écran par le jeune acteur anglais Jack O'Connell. Héros de la deuxième guerre mondiale, Louis Zamperini, 97 ans, est mort en juillet dernier des suites d'une pneumonie.

Né en 1917 dans la banlieue de New York, de parents immigrés italiens, ce personnage au destin hors du commun avait participé au Jeux Olympiques de Berlin, en 1936. Il y rencontrera Adolf Hitler, avant de s'engager dans l'armée américaine, cinq ans plus tard.

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47 jours à la dérive dans le Pacifique

Le 23 mai 1943, son avion s'écrasera dans l'océan Pacifique. Il sera l'un des seuls survivants du crash, dérivant 47 jours avant d'être fait prisonnier dans un camp japonais, où il sera torturé de longs mois. A sa libération, à la fin de la guerre, en mai 1945, il découvrira que l'armée l'a déclaré mort.

A son retour aux Etats-Unis, il souffrira de grave troubles post-traumatiques, avant de retourner au Japon pour rencontre son geôlier, Mutsuhiro Watanabe, l'un des 40 criminels de guerre les plus recherchés par les hommes du Général MacArthur. Il fera une nouvelle tentative, sans résultat, en 1998, lorsqu'il est invité à porter la flamme olympique lors des JO d'hivers à Nagano.

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Un courage inimitable

"Ayant surmonté les événements les plus incroyables dans sa vie, le coureur olympique et héros de la deuxième guerre mondiale Louis Zamperini n'a jamais reculé devant aucun challenge", déclarera sa famille dans un communiqué, à l'annonce de son décès.

"Il avait récemment affronté le plus grand challenge de son existence, une pneumonie foudroyante. Après 40 jours de lutte contre la maladie, il est décédé paisiblement en présence de toute sa famille (…) Son courage inimitable et son esprit de combat n'ont jamais été aussi apparents que ces derniers jours." Le public français pourra découvrir son destin incroyable le 7 janvier prochain. Aux Etats-Unis, il sera sur les écrans pour Noël, afin d'être en lice pour les Oscars 2015.