Présentes par milliards dans notre corps, les neurones n'ont pas fini d'attiser la curiosité des scientifiques de par leur rôle complexe. Des chercheurs du California Institute of Technology (Etats-Unis) se sont penchés sur leur faculté à distinguer, sur le corps, un contact plaisant d'une sensation négative.

En clair, ils ont cherché à savoir comment, lorsque le corps est sujet à une caresse ou à un pincement, ce dernier faisait pour distinguer la douleur du plaisir. Dans la revue Nature, les scientifiques expliquent qu'il existe bien dans la peau des cellules "programmées" pour réagir aux stimuli agréables. Celles-ci seraient donc à l'origine de ces sensations de plaisir.

Simuler de vraies caresses

"Nous en savons beaucoup sur les neurones qui détectent les choses qui nous font ressentir de la douleur, mais nous en savons bien moins sur l'identité des neurones qui nous font nous sentir bien quand ils sont stimulés", explique au Daily Mail David Anderson, principal auteur de l'étude. Pour cela, les chercheurs sont parvenus à identifier les cellules sensorielles en question chez la souris.

Les rongeurs ont été génétiquement modifiés pour que le fonctionnement des cellules nerveuses s'affiche par fluorescence sous la peau. Ils ont ensuite été soumis à des stimuli différents : tapotement, pincement et caresses. Ainsi, les scientifiques ont pu discerner quelles cellules nerveuses s'activaient lorsque les souris étaient caressées, parmi les différents couleurs qui s'éclairaient sous la peau.

"Nous avons tiré profit du fait que les neurones sensoriels sont bipolaires dans le sens où ils envoient une branche dans la peau qui détecte les stimuli et une autre branche dans la moelle épinière pour relayer le message détecté dans la peau au cerveau", ajoute David Anderson. Ce dernier compte bien élaborer une application thérapeutique à l'échelle humaine. En effet, si ces recherches venaient à aboutir, il serait alors possible de stimuler les neurones en question grâce à une simple pilule pour retrouver la sensation d'un bon massage.